Categorie archief: REIZEN 2016

In 2016 vind je ons terug in volgende contreien:

Zweten in “de” Gambia

DOOD AAN DE BOTERVIS

Voila, een namiddagje en een volledige dag zitten erop in Gambia. Je kunt hier moeilijk ontkennen dat je in Afrika zit; het loopt hier zwart van het volk (zeker niet bedoeld zoals het Vlaams Behang het bedoelt), het verkeer gaat alle richtingen uit én dan vooral in de richting van de eenzame fietser, de loden ploert in de lucht knuppelt onophoudelijk op mijn Vlaamse kop en de armoede is méér dan zichtbaar. Maar hoe trots dragen die Afrikaanse Gambianen dat ! Geen gezeur, geen lange gezichten, neen: lachen is het devies en er het beste proberen van te maken en “en passant” die rijke toubabs (blanken) een klein bedragje afhandig maken. We spreken dan over bedragjes in de orde van 10 cent tot 1.50 euro. Peanuts voor ons maar voor hen maakt dat een wereld van verschil.

Gisteren arriveerde ik dus om 12.00 in Gambia en jubelt ende juicht, mijn bagage én fiets waren mee. Een klein uurtje gewacht op Peter, de Oostendse coördinator van de stedenband die er bestaat tussen Oostende en Banjul en netjes afgezet aan mijn klein hotelletje.
Fietsje in elkaar geknutseld, duik in het zwembadje gepleegd en meteen de fiets opgesprongen voor een eerste verkennende fietsrit van de onmiddellijke omgeving. De Gambiaanse kust staat vol van resorts in alle mogelijke prijsklassen en dat trekt dus heel wat bleekscheten aan. Een hele hoop bleekscheten bij elkaar doet mij meestal de andere kant ophollen en dat is ook wel het plan maar pas voor overmorgen. Het is namelijk ook eens leuk om die zee te zien en nog eventjes van gevarieerd voedsel te kunnen genieten. Dat zal dus vanaf overmorgen heel wat anders worden. Dan trek ik met mijn fiets (die hier heel wat bekijks krijgt) het Gambiaanse binnenland in. Ten noorden en ten zuiden van die stroom strekt de Gambiaanse landmassa zich slechts enkele kilometers uit zodat we kunnen spreken van een zeer smal landje. Een dikke 340 km oostwaarts van de Atlantische oceaan houdt Gambia ook op.
Vandaag zat ik al aan het ontbijt om 08.00 u en om 9.30 zat ik al op de fiets richting Banjul. Mijn eerste halte was het stadhuis van Banjul waar ik op sleeptouw werd genomen door Peter en vermoedelijk alle medewerkers, secretarissen en -essen, de ruimdienst, de IT dienst, de mecaniciens en chauffeurs de hand heb geschud. Er stond zelfs nog een oude Oostendse vuilniswagen te pronken en van die vuilbak-bakfietsen. Na de middag en een lang aanslepend middagmaal zowat alle straten van Banjul doorfietst, postkaartjes gekocht, een Gambiaanse simkaart aangeschaft en gretig gebruik gemaakt van mijn nieuwe aanwinst; een kleine camera die op mijn fiets gemonteerd staat en zeer discreet maar o zo ongenadig alles vastlegt. Mensen kun je hier niet ongevraagd fotograferen, laat staan filmen, maar dit toestelletje zit onopvallend op mijn vork gemonteerd en middels een kleine afstandsbediening schiet dit vernuftig toestelletje onmiddellijk in gang. Nu is het zo dat Gambiaanse (en bij uitbreiding Afrikaanse) derrières bijna een eigen leven leiden en de draagster ervan bijna constant dreigen uit koers te slaan waardoor de vrouw in kwestie in de berm zou kunnen belanden. Dit ontgaat mijn kameraadje, cameraatje natuurlijk niet en het feit dat dit ding dan nog op achterwerk-hoogte op mijn fiets vastgesjord is zorgt ervoor dat ik wel heel wiegende beelden kan schieten.
Nu dien ik wel een kanttekening te maken, dat het nooit mijn doel is om achterwerken te verzamelen op pellicule. Af en toe zo’n dansend ding in beeld zien komen en weer verdwijnen geeft toch ook wel een zekere meerwaarde aan de video’s.

Zo belanden we bij deze avond, op dit eigenste moment waarop uw verlaggever gezeten aan een tafel, links van hem de ruisende Atlantiek en rechts van hem de rijkgevulde bar op het punt staat om zijn tanden in een gebakken “botervis” met gebakken banaan en pikante notensaus te zetten. Ik kan me een oneindige reeks slechtere momenten voor de geest halen.
Om af te ronden; ik heb hier extreem snel mijn draai gevonden, ik begin zo’n beetje een zicht te krijgen op de gangbare prijs van menig eetbaars, mijn fiets snort als nooit tevoren. Regen of sneeuw zal hier nu niet vallen (sinds de onafhankelijkheid zo’n 48 jaar geleden heeft het hier eigenlijk niet meer gesneeuwd en zal het voor alle duidelijkheid ook nooit doen), enfin we stellen het goed.
Zo, nu ga ik nog een fris biertje drinken, nog wat verder rotzooien op mijn iPad, mijn fietszakken in staat van paraatheid brengen voor  de eerste bepakte fietsdag morgen en voor het slapengaan nog wat vliegende bloedzuigende ettertjes doodkloppen.
Een volgend verslagje zal waarschijnlijk pas op het eind van de reis komen, want buiten de zee, bleekscheten en hete douches zal ook het internet wegvallen. Kuifje goes brousse.
Bij leven en welzijn, tot later

MINTI, MINTI

“Minti minti” sprak de inboorling, waarop de fietsende “toubab” (blanke man) er in verschillende gradaties van welwillendheid het volgende op antwoordde: “Yes, yes”, “haha” en “no thank you”. “Minti minti” is het Mandinka voor “geld, geld”, tja… fietsende, wandelende, ja zelfs  halfdode of kruipende toubabs worden geacht rijk te zijn en in zekere mate gaat dat wel op, want de lokale inboorling heeft eigenlijk bitter weinig. “Lokale inboorling” hoor ik je denken ?  Buitenlandse inboorlingen moeten inderdaad nog uitgevonden worden. We wijken af.
Gisteren vertrokken vanuit mijn tijdelijke uitvalsbasis 12 km ten westen van Banjul, en grotendeels de drukke kust gevolgd over lekker fietsende tarmac. Eenmaal Brufut gepasseerd, laat je de drukke en door blanke toubabs gedomineerde kustzone vrolijk achter je en wordt de kust een pak minder bevolkt en bebouwd. Uiteindelijk werd ik in Gunjur bijna letterlijk van de weg geplukt door een overenthousiaste inboorling die zijn voedsel en logement aan de voorbijfietsende toubab probeerde te slijten. De gedachte aan eten speelde al een dik uur door mijn bolle hoofd, want van fietsen krijg je honger. Van niks doen trouwens ook. Tijd om te eten dus, en al vlug stond er een bordje vis met slappe frieten voor mijn neus. Omar de baas van het zaakje was nogal van het enthousiaste type, praatziek ook een beetje en ik besliste om er ook te overnachten. Bagage van mijn fiets gehaald en de resterende km’s tot aan de noordelijke grens van zuid Senegal (haal er de kaart bij, en veel wordt duidelijk) gereden. Daar kun je in krakkemikkige kano’s (pirogue heet dat hier) lekker illegaal de grens oversteken. Ik hou het liever legaal en keerde aldus mijn stalen ros. Mijn schitterende op achterwerkhoogte gemonteerde bulletcam (zie hoger) leverde weer eens schitterend werk toen ik mijn parmantig voor een militaire checkpoint posteerde en al pratend de nietsvermoedende militairen filmde.
Eenmaal terug aan mijn logies wandelde het al even enthousiaste neefje van Omar-de-guesthouse-baas mee tot aan de atlantiek, waar buiten twee Nederlandse toeristen, ik de enige toubab was.

Vandaag 6 maart vertrok ik schandalig laat vanuit Omars optrekje. Tien uur, rijkelijk laat dus. Eerste kilometers waren terug supergladde tarmac, maar dat veranderde drastisch. Ik had het lumineuze idee om ipv een grote ommetoer via Brikama richting south bank road te rijden, de korte route te rijden. Ik wist gelukkig wel dat dit volledig onverhard ging zijn, maar de savanne lonkte en Kuifje ging eens de lokaalste en plattelandste inboorling goeiedag zeggen. Nog nooit zoveel de weg gevraagd als vandaag, maar het moet gezegd, eigenlijk niet verkeerd gereden. Met dank aan die lokale inboorlingen overigens. De staat van de zandwegels waren zoals het eerste woord in dit samengesteld woord doet vermoeden: zanderig. En dan moet zelfs een rijke toubab afstappen en duwen. Tot overmaat van ramp constateerde ik dat omstreeks km 16 mijn achterste nogal verdacht raar deed. Achterste van de fiets bedoel ik. Een snelle blik resulteerde in een “verdomme” uitroep. Platte band begot! Ik was nog maar pas begonnen of een bejaarde man op de fiets stopte en begon mij simpelweg te assisteren. In nog geen 15 minuten lag de reserve binnenband erop en fietste de oude man voor mij weg. Niet verder fietsen betekent stilstaan en daar raak je ook nergens mee, dus vervolgde ik mijn weg van dorpje naar dorpje over het zand, soms verhard, meestal niet, constant de weg vragend aan de mensen. En dat ging heel goed, onder het aanhoren natuurlijk van menig minti minti en schel geroepen toubab. Op het einde van de savanneroute nog een nietsvermoedende militaire post gefilmd en uiteindelijk op de verharde south bank road beland.
Een mogelijk logies lag nog een superhete 35 km verder, en ik twijfelde eerlijk gezegd of ik dat nog ging halen, want behalve een flink ontbijt en rond 13.30 een klein broodje (tapa lapa in de volksmond), en enkele druivensuikers en veel vocht heb ik niet veel meer binnengespeeld. En wat ik in mijn tweede jeugd meer en meer ervaar, is dat ik meestal zo een tijdje voor het bereiken van mijn eindbestemming de man met de moker tegenkom. En ik kreeg zowaar twee meppen  van zijn moker. Eventjes bibberend en schuddend op een boomstam gaan liggen, 4 druivensuikers naar binnengespeeld en het restje tapa lapa, 5 minuutjes wachten en ik kon weer een eindje fietsen.
Stipt om 18.00 uur arriveerde ik dan in Bintang bilong, een schitterend logies, waar ik niet het flauwste vermoeden van had hoe het ging uitvallen. Maar wat een schitterende locatie ! Een goeie 80km verwijderd van de kust is de heerschappij van de zee nog altijd oppermachtig want het zeewater stroomt met gemak zo diep landinwaarts de rivier in . Die “zee-arm” – rivier is hier verschillende honderden meters breed en majestueus omzoomd door mangrove bossen.  Knal in die mangroven hebben ze hier een “lodge” gebouwd, houten individuele paalwoningen met in je achtertuin mangrove bos, en vooraan een terrasje dat wiebelend balanceert boven het zilte water. Verschillende watervogels trippelen door de mangrove en vliegen verschrikt op en krabben maken grappige geluidjes met hun scharen. Ik vrees er een beetje voor dat ik hier morgen niet wegraak. Iets verder weg van het water, wijzen statige baobabs met hun takken naar de hemel.
Hutje geregeld, in mijn zwembroek gesprongen en nog oververhit van de bewogen fietsrit in het zoutige sop gesprongen. Wat een eind van een interessante dag. Zowat een uurtje geleden een kip gesmoord in een zeer lekkere saus gegeten, en tijdens het drinken van een drietal “Julbrew” biertjes begonnen aan dit verslag.
Met permissie stop ik nu met schrijven en ga ik mijmerend de donkerte in staren, de sterren proberen te tellen, luisteren naar de verschillende dierengeluiden en nippen van mijn derde en laatste biertje.
Ik kan me weeral ontelbare slechtere momenten voorstellen.
Groeten thuis en tot de volgende.

EEN EMMERTJE VOL 

Tot u spreekt een lichtjes gechauffeerde, op het kookpunt staande fietsreiziger die op dit moment enkel nog interesse heeft in een frisse cola, pint of fanta voor zijn rode neus, een boom die een rijkelijke portie schaduw op de grond werpt en een plaatsje waar de wind vrolijk kan ronddartelen, want HEET is het beste lezer, BLOEDHEET !
Dit verhaal zit ik nu te schrijven in Farafenni, een grensstadje op 1 km van Senegal, op de noordoever van de Gambia rivier. 8 maart geeft mijn horloge aan.
Gisteren (7 maart) waarlijk een helse dag beleefd, waar ik nu toch met enige trots op terugblik.
Ik kon me die morgen maar moeilijk losmaken van die heerlijke verblijfplaats in de mangrovebossen, wat resulteerde in een zeer laat vertrekuur. Om 10.15 vertrok ik vanuit Bintang Bolong voor wat een relatief kort (65 km) ritje beloofde te worden. De eerste 6 km gingen zeer vlotjes, wind in de rug. Toen kwam ik op de hoofdweg, sloeg linksaf en begon het stampen tegen de wind. Geen keihard loeiende wind, maar een behoorlijk vervelend tegenwindje. En het was warm, tropisch warm. Al na 25 km begon ik te merken dat het niet zo vlotjes ging als gewoonlijk, de wind dacht ik , maar mijn snelheid daalde met het halfuur. Na 35  km was ik maar al te blij om te kunnen stoppen en  eten, toevallig bij een grote fruit- en groentenmarkt. Broodje met sardienen, 3 kleine bananen, een supergrote radijs (zo van die lange witte) en halve sloten water. Met enige tegenzin klom ik weer op mijn fiets en bij het zoveelste lichte hellinkje van hoop en al 400 meter dat ik aan een miezerige 10 km/u opreed, wel toen pas viel mijn dalasi (plaatselijke munt); hier klopt iets niet. Ik vond van mezelf dat ik genoeg dronk, maar toen ik een plaatselijke baobab besprenkelde met het weinige lichaamsvocht dat nog in mijn lijf circuleerde en constateerde dat het zeer geconcentreerd en geel was, viel mijn hele portemonnee dalasi’s helemaal. Deze jongen drinkt helemaal niet genoeg. Vreemd genoeg had ik niet direct een droge mond of schuimbekkende tronie, maar het was vocht waar mijn lichaam om schreeuwde. Recht evenredig met het toenemende aantal pauzes dat ik begon te nemen, steeg het drinken ook. Ik dwong me er zelf toe. Na iedere kleine helling kwam ik pompaf boven, happend naar adem en mezelf dwingend nog 1 of 2 km verder te fietsen vooraleer wéér te pauzeren onder een boom. Zo om de 4 à 10 km kwam ik kleine dorpjes tegen, maar buiten een verzameling hutjes, een moskee, en wat miniskule straatstalletjes die enkel maar zaklampen, flipflops, zakken meel en ajuinen verkochten was daar niets anders te verkrijgen. Daar is een gedehydrateerde fietser helemaal niets mee. Dus maar doorrijden tot de volgende nederzetting waar dan hopelijk flessen water te koop waren. Mijn resterende warm water was bijna op en mijn wil om te fietsen ook.  Met gebogen hoofd, hijgend van de inspanning en met bibberende benen naderde ik het zoveelste volgende dorpje. Nu moest ik werkelijk zien aan water te komen of het ging slecht aflopen. Mijn voorraad water was op. Ik stopte aan een waterput waar de inboorlingen hun water ophalen, maar die stond droog. Een vriendelijk jongetje bood aan om water uit een andere put voor mij te halen, maar vreemd genoeg bedankte ik het knaapje vriendelijk doch afgemat met het excuus dat ik toch ziek zou worden van het onbehandelde water, wat helemaal geen leugen was, maar ik kon er gerust een aantal Micropur zuiveringstabletten in kappen, half uurtje wachten en dan ervan drinken. Iets dreef me nog verder het dorp in. Ik was nu op het punt gekomen dat ik bijna niet meer op mijn fiets kon blijven en toen ik in de verte bij de brug een rood bord met de vertrouwde witte krulletters dacht zien te staan, sukkelde ik aan een slakkengangetje erop af. Rechts liep een electriciteitslijn, dat rode bord was onderdeel van een redelijk groot gebouw en toen ik dicht genoeg genaderd was, kreeg ik absolute zekerheid: Coca Cola, een werkende frigo en drank a volonté.
Nu zeggen wij soms wel eens: “ik zou je kunnen kussen” uit blijdschap of erkentelijkheid, maar dit was wat ik werkelijk deed. “I can kiss you” zei ik tot de potige barman, omhelsde hem en gaf hem een kus op zijn wang. Geen dichterlijke vrijheid, geen fantasie, zo deed ik het werkelijk. Ik bestelde een 300 cl Cola, en een anderhalve literfles koud water en op 10 minuten tijd was het hele zootje naar binnen gekapt, al na 15 minuten voelde ik mijn krachten terugvloeien, ik kocht nog 3 liter water, dronk nog een cola en na een half uur achtte ik mezelf weer klaar voor de resterende 25 km of zo. De eerste 15 km gingen vlotjes, ik had weer kracht om goed door te fietsen, te zwaaien naar de “toubab” roepende kindertjes, maar toen begon ik terug te verzwakken. “Is ’t weeral vandadde ?” dacht ik bij mezelf, ondertussen terug drie kwart liter water naar binnen kappend. De laatste 10 km gingen maar zozo, ik was toch niet volledig terug in mijn goeie doen en was dan ook maar al te blij na 79 km te arriveren in Tendaba river camp. Toen ik die dag herbeleefde en herdacht in mijn geheugen kwam ik tot de constatatie dat ik die dag tegen de 12 liter vocht naar binnen heb gewerkt. Da’s meer dan een emmer !
Leuke zij anekdote: in Bintang Bolong maakte ik kennis met een Braziliaanse, Spaanse en een Brit die hetzelfde traject als hierboven deden, zij met openbaar vervoer, ik met de fiets en we kwamen krak op dezelfde tijd aan in Tendaba ! In hun bus was het tot een vechtpartij tussen enkele mannen gekomen, bij het eerstvolgende politiebureau stroomde de bus leeg, werd de aanstoker van de vechtpartij voor een halfuur achter tralies gezet, maar toen het tijd was om te bidden, werd hij eruit gehaald, werd er gebeden, vervolgens met 15 paar handen uit eenzelfde grote kom rijst gegeten en de reis verdergezet alsof er niets gebeurd was.
Die avond zat ik om 22.00 in mijn bed en viel als een blok lava in slaap.

8 maart.
Vroeg ontbijtje met zijn vieren, de Spaanse en Braziliaanse gingen een plaatselijk boottochtje maken in het nabije tot natuurpark opgewaardeerde mangrovebos, John de Brit en ik gingen met een gecharterde pirogue (een groot uitgevallen kano met buitenboordmotor) verder varen naar Farafenni. Niet dat ik geen zin meer had om te fietsen, maar een relaxt tochtje van 3 uur op de brede Gambia rivier richting oosten leek me wel aantrekkelijk. En zo was het ook. Al was het begin eventjes moeilijk. Ontelbare malen moest de stuurman zijn buitenboordmotor herstarten, half ontmantelen, bougies kuisen enzovoort, terwijl het hulpje naarstig water uit de boot aan het scheppen was. Toen de stuurman dan nog een sigaret aanstak in de zeer nabije nabijheid van 2 vatjes benzine had ik niet veel fantasie nodig om onszelf vastklampend aan een van mijn waterdichte fietstassen overboord te zien springen het inferno achter ons latend en de hele kilometer naar de oever toe te zwemmen. Zover kwam het gelukkig niet. Na het aanmeren moest ik nog 6 km fietsen om in Farafenni te raken.
Hier heb ik samen met John mijn intrek genomen in Eddy’s place , een rechthoekig gebouwencomplex met groen en boomrijk binnenplein en het is hier waar ik gezeten onder niet nader geïdentificeerde bomen (van waaruit geregeld met een rotvaart harde vruchten ter grootte van een kiwi uit vallen) aan het schrijven geslagen ben. Want dat is de enige fysieke inspanning die ik mij getroost op dit onmenselijke hete uur van de dag. Ik vind het zeer jammer dat ik geen thermometer bij me heb, maar de inboorlingen verklaren hier één na één dat het kwikke kwik vlotjes tot net boven de 40 ° klimt.
Het ligt wellicht aan het gebrek aan tijd die ik heb om degelijk te acclimatiseren, want Katrien en ik  hebben nochtans al op andere plaatsen op deze aardbol in dergelijke temperaturen gefietst.
Morgen ga ik mogelijks iets heel gek proberen te verwezenlijken en dat is de ongeveer 110 km naar de atlantiek in één dag te fietsen. De hitte zal nog altijd hetzelfde zijn, maar ik zal toch 2 natuurfenomenen in mijn voordeel hebben; 1. ik plan (en wie mijn reisgedrag een beetje kent verklaart mij nu stante pede gek) om 06.00 te vertrekken, vooraleer de grote hitte rond 11.00 à 12.00 toeslaat en 2. ik zou (ja zou) de wind mee moeten hebben. Middels een  immense voorraad water en een immens innamevermogen zou ik de kust moeten kunnen bereiken. Ofwel ga ik voor Barra in Gambia (recht tegenover Banjul) ofwel ga ik voor een mooi gelegen guesthouse een beetje over de grens in Senegal. Haal ik het niet, dan moet ik onderweg zien te overnachten, maar er is nergens commercieel logies al kan je overal wel ergens wat regelen. Meer hierover in het volgende verslag.
Baai baai.

LE TOURNESOL

“Le tournesol, le tournesol, n’as pas besoin d’une boussole ni d’arc-en-ciel pour se tourner vers le soleil”. Een waarheid als een zebu (plaatselijke koe). Deze Franse liedjestekst uit ver vervlogen tijden golfde mijn oor tegemoet tijdens het zoveelste toertje in mijn plaatselijk zwembad. Dit zwembad ligt op Senegalese bodem, in een nogal weelderig resort vlakbij de hier altijd aanwezige mangroven.
Mijn laatste berichtje berichtte over de poging om vanuit Farafenni in één dag tijd de Atlantische kust te bereiken, hitte, wind en afstand trotserend. Voor aanvang schatte ik mijn kansen vooral door de te voorziene bakoven eerder gering in, maar het ging deze keer gemakkelijker dan verwacht. Er was bijna helemaal geen wind, noch mee, noch tegen en de hitte sloeg  pas toe rond 10.00 à 11.00. Tegen dan had ik al een behoorlijke afstand afgelegd. Om 06.30 zat ik namelijk al op mijn ros richting atlantiek. En dat loont. Weeral iets bijgeleerd. Vroeg opstaan is nochtans niet mijn ding, ik heb er echt moeite mee zij het nu thuis of op reis, maar de hitte doet rare dingen met mensen.
In plaats van naar Barra te snorren (waar de ferry naar Banjul vertrekt), sloeg ik 20 km eerder noordwaarts af op een zandweg om zodoende zonder omwegen rapper aan de Senegalese grens aan te komen. Die bereikte ik om 14.00 en amper een uurtje later waren alle formaliteiten, incluis geld wisselen geregeld.
En zo ben ik nu druk bezig met de doorsnee toerist te spelen. Da’s zeer aangenaam als het snoeiheet is, maar als ik eerlijk moet zijn begint het toch wel een beetje te vervelen. De hoogste tijd om terug op mijn fiets te klauteren en nieuw horizonten te verkennen !
Vroeg vertrekken zal weer de boodschap zijn. Iedereen klapt hier van de chaleur en zeggen dat het in vlaanderen alweer sneeuwt en vriest. Als ik de inboorlingen hier vertel over het vriesweer in mijn heimat gaan de wenkbrauwen een halve meter de lucht in. Die mensen hier kunnen zich daar niets bij voorstellen, ’t is hier trouwens nog altijd wachten op de eerste sneeuw. Gisteren een aantal mooie vogels kunnen observeren en fotograferen waaronder twee variëteiten ijsvogel (waarvan eentje met vis in de bek) en een tot nader order niet geïdentificeerd vederig object met toch wel heel felle kleuren. Naar het schijnt sluipen hier ook hyena’s rond, maar tot op heden hebben deze beesten zich nog niet vertoond.
Deze middag was een grote groep militairen met getrokken klakkebus burgeroorlogje aan het oefenen in de zanderige straten van Toubakouta, en ja hoor, mijn digitale vriendje heeft weer alles gefilmd; ik denk dat ik dat apparaatje eens op mijn brandweerhelm of brandweerdweil ga monteren om de doorsnee leek eens een blik op het brandweerbestaan te gunnen; mogelijkheden zat. Maar praat me niet van werk, dat is voor thuisblijvers en die zijn er mijns insziens meer dan genoeg, en terecht !
Ondertussen gaat deze jongen nog een beetje ploeteren in het heerlijke water, seffens eens een souveniertje gaan kopen, gevolgd door een lekker maaltje hier in ‘t resort. Vanavond is er in het dorp de finale van de “lute”wedstrijd, een competitie Senegalees worstelen gepaard gaande met veel lawijt, couleur locale en dans. Je ziet, het leven van een toerist is niet bepaald gemakkelijk !
Wellicht volgt er nog één berichtje, want mijn dagen zijn geteld, maar of ik nog ergens draadloos internet vind is een ander paar mouwen, zoniet, bedankt voor uw aandacht en tot in dat koude trekgat aan de zee.

HET NEUROFEN INCIDENT

Onder een loden zon vertrok ik vanuit Toubakouta, over een aangename laterietweg (die rode grindwegen die je in zovele afrikaanse landen terugvindt) terug richting Gambia.  Ik passeerde Missirah, een onooglijk klein vissersdorpje en sloeg dan linksaf over een zanderig pad, tussen de bomen op weg naar de RN5. De aanwijzingen van de laatste mens aan wie ik het vroeg waren niet heel duidelijk en op de vermoedelijke splitsing was er niemand aan wie ik het kon vragen, dus eigenlijk een beetje onzeker sloeg ik dat pad in.
De richting bleek te kloppen volgens mijn kompas, maar de afstand bleek heel wat langer dan verwacht. Dat deed me twijfelen en hopen dat ik hier niet hopeloos in de brousse zou verdwijnen. Na een halfuren schipperen tussen zand, overhangende struiken, diepe sporen en lang gras kwam ik heel onverwacht op de verharde weg naar de grens.
Ik stopte nog eventjes in een plaatselijk drie-stoelen-restaurantje om wat kip met rijst naar binnen te werken, vooraleer me over te leveren aan het moeilijkdoenerij-lievende type bureaucraat dat zich nogal eens durft op te houden aan grensovergangen. Stempeltje voor het verlaten van Senegal, stempeltje en korte vraagjes voor het opnieuw betreden van Gambia en hopla de fiets op voor een twintigtal km tot aan Barra waar de ferry naar Banjul dagelijkse richting overkant ploetert.
Een schimmig persoontje kwam plots bij mij staan, haalde een beduimeld geplastifieerd naamplaatje boven en gebood me hem te volgen. “Drug enforcement police”. Ik zag er vermoedelijk het nogal verdachte type uit, met fietszakken vol narcotica, verdovende middelen en dergelijk fraais. “We want to look in all your bags” zei de man. Daar had ik nu eens absoluut geen zin in en trakteerde  het kereltje geheel onverwacht  een oplawaai van jewelste keurig gecentreerd onder zijn kinnebak.
Neen, zo is het uiteraard niet gegaan, maar ik had wel helemaal geen zin om al mijn zakken weer ondersteboven te laten halen door grijpgrage Gambiaanse politievingertjes. Maar hier had ik gewoon niets te zeggen en mooi mee te werken. En zo werden al mijn spulletjes één voor één uit mijn zakken gehaald. Om er zelf toch een beetje plezier aan te beleven begon ik alle voorwerpen die ze boven visten te benoemen en als extra service uit te leggen waarvoor ze dienden, zij het met wel een royaal scheutje sarcasme. En zo ging het dus onder andere van: “a bottle water ? to drink”,”sunscreen (zonnecrème) ? to keep toubabs white skin white”, “a tooth brush ? to brush my teeth” en “videocamera ? to make secret video’s of fools like you”. Enfin, niets wat ik bijhad bleek verboden of onwettelijk te zijn, maar in mijn laatste zak vonden ze waar ze al een aantal keer naar gevraagd hadden: “tablets”. Hun priemende ogen kregen extra glans en hun blikkerende tanden leken extra wit toen ze mijn medicijnendoos te pakken kregen. Elk stripje werd nauwkeurig bestudeerd en ik gaf telkens weer aan waar het voor diende. Eén strip Motillium en één pilletje  Neurofen werden apart gehouden en ik hoorde hen tegen elkaar murmelen in het Mandinka. Eén mannetje verdween naar zijn bureautje terwijl de ander me expliceerde dat hij iets ging opzoeken in ” the book”. Dat moet nogal een boek zijn, dacht ik bij mezelf, wil het alle medicamenten bij naam vermelden, maar eventjes later kwam nummer 1 terug, vezelde wat tegen zijn kompaan en werd me onmiddellijk verzocht mee te gaan naar het bureautje.
In een duister krocht van een bureau viel het verdict. Dat vermaledijde pilletje bevatte codeïne, dat stond er ook op trouwens. “This is forbidden” zei de ene, hij sloeg een evenzeer beduimeld naslagwerk open en wees op de naam codeïne. Toen begon ik uit te leggen dat in de gehele westerse wereld, de maan incluis, Neurofen een doordeweekse pijnstiller is dat zonder voorschrift bij de apotheker te verkrijgen is. ’t Mocht allemaal niet wezen want hij haalde er een ander boek bij en wees enkele zinnen en paragrafen aan. Ik las ze zonder ze uit te spreken, maar dit was niet wat meneer wilde. Ik moest het hardop voorlezen. Ik zat namelijk te lezen in het strafwetboek en las in een bepaalde paragraaf het volgende (vrij vertaald): Op het bezit van codeïne staat een straf van 250.000 dalasi (te vergelijken met de oude Belgische frank), of tot 3 jaar gevangenisstraf. Ik kruiste mijn beide armen en bood ze aan om geboeid te worden (echt waar), maar zo ver gingen ze het blijkbaar toch niet drijven. Ik had al lang door waar ze heen wilden; een “bribe” zoals ze in het engels zeggen, een afkoopsom, omkopen. Daar had ik nu ook weer eens geen zin in en gooide het over een andere boeg: ‘ik ben een brandweerman en ambulancier, en ik probeer zoveel mogelijk levens en mensen te redden’. Brandweermannen worden voor een illustere reden zeer gewaardeerd in de Gambiaanse samenleving en mijn tactiek sloeg aan. Ze bleven monkelend lachen naar mij, maar ik wilde geen halve dalasi smeergeld betalen. Uiteindelijk zei de ene: omdat je brandweerman bent en omdat het maar over één pilletje gaat, laten we je gaan. 3 jaar in een oververhitte Gambiaanse cel: daar had ik nu eens het minst zin in van al. Eind goed, al goed en ik sprong fluks op mijn fiets om de 20 km te overbruggen naar Barra.
Daar was de boot net aangekomen, braakte zijn inhoud uit, slokte de nieuwe in en aan een tergend traag slakkengangetje ging het naar Banjul. De ferry was er een eentje van Russische makelij en zou bij ons waarschijnlijk nog niet eens bij het oud ijzer mogen. Enfin, het ding ging vooruit, bleef vooral drijven en een uurtje later was de drie kilometer brede riviermonding overgestoken.
Ik bleef overnachten in Banjul, omdat het nu al donker aan het worden was en mijn geplande overnachtingsplaats nog een goeie 20 km verder was.
Dat heb ik dus vandaag gedaan (13 maart) van Banjul naar Lamin lodge gefietst. Terug een slaapplaats met een verhaal want 1. het is een krakkemikkige houten verzameling van balken en latten die balanceert boven het water en omringd is door mangroven, 2. net door zijn krakkemikkigheid is het nu gesloten en  wordt het gerenoveerd, maar mijns inziens kan dat nog eeuwen duren aan het tempo dat dat hier vooruit gaat.
De vriendelijke  en al even krakkemikkige Duitser die zichzelf eigenaar mag noemen van dit Mikado-achtig bouwsel gaf mij evenwel de permissie om hier te overnachten en zo heb ik op de eerste verdieping mijn tentje opgesteld zonder buitenzeil, enkele matrassen onder mijn tent geschoven, er staat een emmer water om me te wassen en ik ben buiten een kudde apen, vliegende vissen, klapperende krabben en nog heel wat andere diertjes die ik evenwel vanwege het duister niet meer kan zien, he-le-maal alleen. Zalig vind ik dat, een nachtmerrie voor de meeste mensen.
Morgen is mijn laatste volle dag in Gambia en gebruik ik om op mijn gemakjes terug naar mijn eerste hotelletje terug te fietsen aan de kust, fietsje dankbaar weer te demonteren en in de doos te stoppen, nog wat te zwemmen, vroeg in de doos, en de 15e maart om 14.00 terug naar België te vliegen om hopeliijk nog wat winterpret te kunnen beleven. Qua contrast kan dat wel tellen.
Daag

Klimmen zult gij ! Chillen op vier wielen in Armenië

Mysterieuze tunnel

Op 25 september rijden we via grenspost Bagratashen Armenië binnen. Vrolijk en ongegeneerd rijden we alle stilstaande wagens voorbij. De grensformaliteiten kunnen niet vlotter verlopen, de met een belachelijk grote kepie uitgeruste grenswacht knalt een nieuwe stempel in ons paspoort en onze Georgische Lari’s wisselen we om in Drams (sept ‘16: 1euro= 528 dram).

Een nogal groot zelfzeker blauw bord waarschuwt ons dat de M6 die door de Debed vallei loopt onderbroken is door werken. Bij de afslag naar de M16 rijden we gewoon rechtdoor. “Met onze fiets kunnen we wel door” denken we nog. Een paar km voor Alaverdi sla ik linksaf en begin aan een flinke klim via een bijna kapot-opgelapt wegje naar het 400 meter hoger gelegen Haghpat klooster (976 AD én werelderfgoed). Katrien fietst rechtdoor naar Alaverdi en bespaart zichzelf zo de felle klim naar Haghpat. Ze voelt zich verre van lekker. Een uurtje geleden doneerde ze zelfs heel genereus de inhoud van haar maag aan de Armeense wegberm.

Op de tweede dag van de Debed vallei route komen we uiteindelijk in de zone van de waarheid en passeren een eerste groepje wegarbeiders waarvan er eentje als een knipmes rechtveert en de weg verspert. “Onmogelijk om door te rijden” menen we te begrijpen van de brave man, maar bij gebrek aan een Armeense of Russische taalknobbel zijn we daar natuurlijk nooit zeker van. Het woordje “velociped” Russisch voor fiets, doet hem twijfelen en van deze twijfel maken wij snode westvlamingen gebruik om door te fietsen. Helaas schapenkaas, een volgend groepje wegwerkers maakt ons wel heel duidelijk dat er van doorfietsen geen sprake kan zijn. “Tunnel” zeggen ze en vormen een kruis met hun armen. “Geen tunnel, kapotte tunnel, halve tunnel, afgesloten tunnel ?” Geen mens die het ons verstaanbaar kan maken. We rijden een km of twee terug en slaan een onverharde weg op en beginnen onmiddellijk uit de Debed vallei te klimmen. Het is ondertussen 16.00 u. en veel tijd hebben we niet meer, maar de rustige route en de bosrijke omgeving maken veel goed. Uiteindelijk belanden we na een heleboel haarspeldbochten en een heel slijkerig stuk waar we bijna dreigen te verzuipen in de modder op een mooi kampeerplaatsje in het bos bij een klaterende bron.
De volgende morgen – we zijn nu op het plateau ten oosten van de Debed vallei – rijden we door het dorpje Dregh waar we na heel wat babylonische spraakverwarringen een tweedehands fietspomp kopen. De vorige fietspomp hebben we gewoon in puin gepompt en fietsen zonder pomp voelt zo’n beetje aan als breien zonder breinaalden. Een korte vinnige afdaling van een goeie 450 meter brengt ons terug in de vallei en uiteindelijk in de late namiddag in de op 1350 meter hoogte gelegen stad Vanadzor, Armenië’s tweede grootste. Dankzij het mysterieuze tunnelprobleem was deze route zalig verkeersluw en de rurale bypass die we noodgedwongen fietsten, maakte dat dit een leuke en mooie aan te raden fietsroute was (wegwerkzaamheden gepland tot en met 2018).

“Vanken” à volonté

Na een rustdagje in Vanadzor (regendag) beginnen we aan een – op onze Reise know-how kaart althans – veelbelovende en vooral klimmende route. Een interessant wit lijntje loopt van het grote dorp Margahovit naar de stad Hrazdan. “Zo vermijden we de grote weg die via Dilijan naar het Sevan meer loopt” gniffelen we.

De eerste 300 hoogtemeters vanuit Vanadzor verlopen steil maar perfect over biljart-vlak asfalt. In Margahovit hebben we enige moeite de afslag te vinden naar de Margahovit pas. Wat we verwachtten van deze route blijkt dus niet te stroken met wat onze Duitse kaart suggereert: het is helemaal geen (veel)gebruikte route want er rijden absoluut geen wagens op. Waarom de doorsnee Lada of Kamaz er niet rijden wordt al snel duidelijk.

De eerste km is verhard, de rest loopt in ontelbare haarspeldbochten over variërend zanderige en stenige ondergrond. Het is eigenlijk best befietsbaar maar wel zwaar. De uitzichten en de oorverdovende rust zorgen ervoor dat we ondanks de gevorderde moeilijkheidsgraad dik genieten. Na de pashoogte die op 2.650 m hoogte ligt volgt een veel slechtere afdaling over een stenig pad, dat meer en meer overgaat in kniehoog gras. Af en toe moeten we grote ondergelopen stukken omzeilen. Tot overmaat van ramp rijd ik een scheur van 4 cm in mijn buiten- en binnenband. Ondanks een gejaagde bandenwissel arriveren we die avond in het donker in de buitenwijken van Hrazdan.
Via Sevanavank (vank=klooster) aan het gelijknamige meer dat op een alpiene 1900 m hoogte ligt stampen we geholpen door een rugwind verder naar het zuiden van Armenië. Op nog geen 200 meter van het Hayravank (9e eeuw) klooster poten we onze tent neer op een stukje gras dat niet zou misstaan op een golfterrein. Een perfect gepositioneerde groep rotsen beschut ons van de koude wind die uit het noorden komt aanwaaien.

De volgende morgen vertrekken we met opzet laat, maar dat is niet moeilijk want de wind is gevallen en de zon blikkert als vanouds op de besneeuwde bergen en het Sevan meer en we houden een heuse fotosessie met de kerk, het meer, de bergen en onszelf in de hoofdrollen. Bedoeling is dat we in de latere namiddag arriveren in Noratus, een namiddagbezoekje garandeert immers optimale fotografische omstandigheden. Dit dorpje is namelijk bekend voor zijn grote groep khachkars; eeuwenoude rechtopstaande en zeer verfijnd gegraveerde grafstenen. De oudste dateren van 900 en ter plaatse kun je met een geplastificeerd A4’tje laveren tussen deze indrukwekkende “kruis-stenen”.

Vertelden we trouwens al dat praktisch alles wat maar enigszins te bezoeken valt in Armenië gratis is ? Ik dacht het niet. Met uitzondering van de Griekse tempel in Garni (zie verder) hoefden we nergens entreegeld te betalen. Neem daarbij dat de prijs voor accommodatie, levensmiddelen, benzine en gegidste uitstappen een stuk lager ligt dan pakweg bij ons en je begrijpt al snel dat een reis naar Armenië geen castratie van je portefeuille betekent.

Pools applaus

Via Martuni – gelegen aan de zuidelijke rand van het Sevan meer – klimmen we over de zeer rustige M10 naar de 2.410 m hoge Sulema (ook Vardenyats) pas. De glooiende landschappen achter ons maken abrupt plaats voor een diep ingesneden vallei voor ons omgeven door hoge spitse bergen. Al sinds mensenheugenis trekken over deze pas reizigers en handelaars en daarvan getuigt nog steeds de net onder de pas gelegen en meer dan 700 jaar oude Orbelian caravanserai. Het is de best bewaarde middeleeuwse herberg in Armenië. Gewapend met een pot honing gekocht bij de verkoper met de schattige blauwe Lada storten we ons in de voor ons liggende diepte. We zijn van plan door te fietsen tot in Yeghegnadzor maar in Shatin veranderen we van gedacht. De Yeghegis vallei die links van ons de bergen in klieft ziet er in de late middagzon bijzonder indrukwekkend uit. We twijfelen eventjes maar wanneer we het bordje “Sofya B&B” in de smiezen krijgen, rijden we bergop het B&B tegemoet. Een drietal km uit het dorp ligt deze landelijke B&B en omdat we de volgende dag een wandeling plannen, blijven we er direct twee nachten. ‘s Avonds wordt ons een avondmaal geserveerd van heb-ik-je-daar-eventjes en Max – een Poolse collega toerist – vertaalt alles netjes wat er gezegd wordt.
Op deze fietsloze dag combineren we tijdens een lange maar aangename wandeling het hooggelegen Tsakhatskar kloostercomplex met het op een smalle kam gesitueerde Smbataberd fort dat duizelingwekkende vista’s biedt op twee valleien.

In heel Armenië vind je ontelbare kloosters en kerken, maar telkens valt op dat de stichters van deze gemeenschappen toch wel bijna altijd voor haast onbereikbare en prachtig gelegen locaties kozen. Dat maakt dat je bij het bezoeken van dergelijke historische gebouwen bijna telkens in schitterende en woeste natuur terecht komt.

Nog zo’n mooi voorbeeld daarvan is het Noravank klooster dat op het einde van de Noravank kloof ligt te schitteren in een bijna-keteldal van rood/okergele massieve rotswanden. Wanneer we zwalpend de steile slotmeters oprijden beginnen een twintigtal Poolse toeristen te applaudisseren als waren we Peter Sagan en Jolien D’Hoore verwikkeld in een bitsige eindsprint. Na het bezoekje planten we ons tentje op een smalle richel met uitzicht op het klooster en de canyon; alweer een droomplekje om niet snel te vergeten. We zijn nu op het meest zuidelijke punt van onze tocht en vanaf nu brengt elke pedaalslag ons terug naar het eindpunt van onze route; de luchthaven in het Georgische Tbilisi.
We beginnen onze laatste week Armenië vanuit Noravank met de 8 km lange afdaling naar de M2 hoofdweg om via de Tukh Manuk pas (1798 m) een aantal km voorbij de pashoogte rechts af te slaan op een rustige landelijke weg die nog verder klimt tot 2.000 meter. Dan volgt een lange afdaling over zalig asfalt via Vedi tot bijna aan de Armeense/Turkse grens nabij het Khor Virapklooster. Nog net voor het donker zetten we ons tentje op tussen de wijnranken van een wijngaard op een kleine km van het klooster. ‘s Morgens verlichten de eerste zonnestralen de witte kruin van Mount Ararat en genieten we van het spektakel van de veranderende kleuren (en de aanrijdende toeristenbussen). Wel vervelend voor de Armeniërs dat “hun” mythische berg tegenwoordig op Turks grondgebied ligt. De Armeense genocide wordt niet erkend door Turkije en bij gesprekken met jonge en oudere inwoners merken we dat die genocide nog steeds zeer gevoelig ligt.

Orgels en waterkers

De 57km tussen Khor Virap en Garni is niet bepaald ver te noemen, maar het wordt toch een pittige dagetappe. We zijn ondertussen 6 oktober en het eerste deel van de route loopt tussen de appel-, perziken-, granaatappel- en perenbomen met af en toe een strookje walnoten en wijngaarden. Het is een drukte van jewelste op de velden en boomgaarden. Wanneer we dan eens halt houden stoppen de boeren ons al vlug wat van deze lekkernijen toe en betalen is uit den boze ! In deze tijd van het jaar kun je hier gewoon overleven met wat in de bomen hangt of valt. Armenië doet ons overigens veel denken aan – althans onze – “all time”kampioen in gastvrijheid: grote buur Iran.

Eénmaal voorbij het bijna leeg verdampte Azat reservoir degradeert de verkeersluwe en slechte weg naar een zanderige afdaling in 6 haarspeldbochten om dan weer verder te klimmen tot in Garni.

Dit kleine stadje ligt aan de rand van het Khosrov natuurreservaat op amper 40 km van Yerevan. Het is een goede uitvalsbasis voor tochten in het reservaat (permits nodig) en om de Griekse “tempel” en het op 8 km gelegen Geghard klooster te bezoeken.

De tempel, een Parthenon lookalike, is waarschijnlijk eerder een tombe voor een plaatselijke heerser geweest en staat op een stuk vooruitstekend land dat hoog boven de kloof uittorent. Voor we de volgende dag naar Yerevan willen fietsen, besluiten we nog eventjes de kloof in te wandelen. Net voor de ingang naar de tempel daalt links een verharde weg steil naar beneden. Als we beneden bij de rivier gekomen links afslaan (stroomopwaarts) belanden we plots in een stenen wonderland. We lopen langs en zelfs onder gigantische basalten orgelpijpen. Onder het overhangende basalt sijpelt water langs de rotswand en wilde waterkers klampt zich vast in de barstjes van het harde basalt. Op andere plaatsen zien we wonderlijke plooien in het gesteente en zeshoekige “zitbankjes”. Niet te missen. Een kasseiweg ter hoogte van de forellenkwekerij zorgt dat je er een mooie (relatief korte) luswandeling kunt van maken.
De rit naar Yerevan klimt aanvankelijk nog tot 1615 m hoogte maar dan volgt een lange afdaling en een hectische rit in het centrum van Armenië’s hoofdstad tot aan het Hrazdan hotel. Het ligt net buiten het centrum en door de vele ramen die alle kamers rijk zijn heb je een schitterend zicht op de stad, Ararat en de Hrazdan kloof. Die avond lijkt het bijzonder druk in en rond het centrum en we besluiten de grote mensenstromen te volgen tot we uiteindelijk aan het grote centrale plein (Plein van de Republiek) komen. De statige imposante gebouwen zijn mooi verlicht en uit de boxen schalt Charles Aznavour’s stem. De fonteinen voor het museum spuiten op de maat van de muziek ter ere van de 2798ste verjaardag van de stad !

“Na zdorovje”

Stadsmussen zijn we niet en gaan we waarschijnlijk ook nooit worden, maar toch genieten we nog een tweede dag in deze bijna altijd zonnige stad en op 10 oktober laten we Yerevan achter ons via de Hrazdan kloof aan ons hotel. Via de stad Yeghvard klimmen we verder op de oost- en noordflanken van de uitgedoofde Arailer (Ara) vulkaan. Zoals gebruikelijk wordt er weer wat afgetoeterd. Dat doet de doorsnee Armeen niet uit agressie. Dat doen ze om ons te waarschuwen dat ze er aankomen of zelfs om ons aan te moedigen. In de vele dorpjes die we passeren trekken we trouwens ongewild alle aandacht naar ons toe en heel wat mensen zijn bijzonder geïnteresseerd in wat een koppel van ietwat gevorderde leeftijd begot op een fiets zit te doen. Toch jammer dat we geen woordje Russisch of Armeens spreken, dat zou tot ongeziene inzichten leiden !

De wederom bijna verkeersvrije route (jawel, we zoeken ze op) stijgt tot 1920 meter en de laatste 8 km voor we de drukkere M3 oprijden veranderen zonder aanwijzing van goed naar bar slecht. Pal voor ons zien we de witte tanden van de Aragats vulkaan blikkeren. Die nacht kamperen we in het sparrenbos vlakbij het stadje Aparan en stoken we een groot kampvuur want de temperatuur hier mid oktober op bijna 2.000 m is niet bepaald warm te noemen.

Na een uitgebreid ontbijt met het lekkere Armeense “Lavash”-brood (groot, ellipsvormig, dun en plooibaar) met honing en in het kampvuur opgewarmde choco klimmen we verder naar de Pamb pas (2.152 m).

Daar volgt een frisse – want het weer slaat om – afdaling tot in Spitak stad. Deze stad werd in 1988 bijna compleet verwoest door een zware aardbeving. Een kebab met salade later dalen we nog wat verder af tot aan de westelijke rand van Vanadzor op circa 1400 m.
De M3 slaat hier linksaf en baant zich noordwaarts een weg naar de Armeens/Georgische grens. Vermits de parallel lopende M6 (weet je nog: de door de mysterieuze tunnel versperde weg) een alternatief biedt om in Georgië te raken zijn we bang om op een zeer drukke weg te belanden. Dit is evenwel niet zo. 9 km na de splitsing en al op 1750 m hoogte hebben we de keuze: 1. twee km tunnel door of 2. op de oude pas 300 hoogtemeters verder klimmen. Ik geef Katrien de keuze en ze kiest ook voor de klim. Dat beklagen we ons niet. Het stijgingspercentage is menselijk en de totale klim is maar zeven km. Er is geen verkeer en we zitten in tegenstelling tot de tunnel lekker in het zonnetje. Op de Pushkin pas (2.037 m) staat er een ijzige die de door Iran gesubsidieerde 4 windmolens nijdig laat rondspinnen. In de bosrijke afdaling zien we zelfs berenkak op de baan liggen. Helaas kruist geen enkele pluizige vierpoter onze weg.
In het dorpje Gargar is er volgens mijn “Pocket Earth Pro” applicatie een B&B. De “Geologists house”. We rijden geleid door mijn iPod de straat in, doen navraag bij twee lustig tetterende inboorlingen die prompt naar hun wafelijzer grijpen en een jonge gast optrommelen om ons naar die bewuste B&B te begeleiden.

Daar gekomen is de uitbater net als ons blij verrast. “Hoe hebben jullie mij gevonden ?” Dat weten we zelf niet goed. Er stonden immers nergens bordjes of zo. Mijn app had het blijkbaar juist.

“Armen” de zoon van de ondertussen overleden eigenaar is zijn ouderlijk huis tot een B&B aan het ombouwen. Een ruime comfortabele kamer wordt prompt voor ons vrijgemaakt en ‘s avonds worden we vriendelijk uitgenodigd om aan het familiale diner deel te nemen. We mogen daar absoluut niet voor betalen en de wodka vloeit rijkelijk. Moeder heeft het beste van zichzelf gegeven in de keuken en af en toe komt er een buur binnenwippen om die exotische fietsers eens te zien. Wanneer Armen vraagt hoe oud ik ben, kan ik niet anders dan de waarheid te vertellen: “ik ben vandaag toevallig 46”. Wat volgt kun je al raden: een tweede fles wodka wordt er bijgehaald en de ene toost volgt de andere op in een onverbiddelijk tempo waardoor ondergetekende omstreeks 02.00 met behoorlijk onzekere tred naar de gastenkamer strompelt. We hebben de hele avond en nacht zitten discussiëren en palaveren over alles wat de mensheid aangaat en oververzadigd aan informatie maar vooral alcohol stort ik gistend neer naast mijn reeds diep slapende wederhelft.
De onverantwoord snel volgende morgen ben ik natuurlijk “perte totale” en na een hmm… karig ontbijt vertrekken we pas om 13.00 u.Via Stepanavan sukkelen we verder tot de grenspost Gogavan. Ook daar verlopen de grensformaliteiten – in tegenstelling tot mijn gastro-enterologische toestand – bijzonder ahum… vloeiend.

Waarom er zo weinig verkeer zat op de M3 Vanadzor – Georgische grens wordt direct pijnlijk duidelijk: de weg Georgië in, is zo slecht dat geen enkele weldenkende trucker of automobilist dit ook maar overweegt. Dat, daarentegen beste mensen is een ander verhaal.

Lake District (maart ’16)

Gewapend met mijn trouwe Vivaro slaapmobiel volgeladen met kampeerattributen, een fiets en genoeg proviand trek ik deze maand voor een tweetal weken naar Noord Engeland vlakbij de Schotse grens.

Hoofdmoot zal het Lake District zelf zijn, een wild gebied dat o.a. met Scafell Pike één van de UK’s drie hoogste toppen herbergt. Naar alle waarschijnlijkheid zal ik “weather permitting” ook een stukje van het nabijgelegen Hadrian’s Wall (Northumberland) bewandelen.

Nu enkel nog hopen dat deze streek die bekend is om één van de natste regio’s van Engeland  te zijn, het een toch een klein beetje droog houdt.

 

Links…rechts !

Hieronder  vind je  een aantal relevante, minder relevante tot compleet nutteloze links naar websites die wij interessant/leuk vinden.

Gestrest en geflest op de Tizi ’n Test (Marokko mei ’16)

Er schijnt een hele mooie weg te lopen dwars door de Atlas heen, grofweg van Marrakech tot bijna in Taroudant. Hellingen niet steiler dan 5%, verbluffende zichten en weinig verkeer. “In gestrekte draf daarheen” dachten wij.

Met een royaal Marokkaans ontbijt in de maag én met de zekerheid dat we diezelfde avond één van de twee kamers hebben gereserveerd in de “Auberge Haute Vue” hobbelen we het kleine, langs het stuwmeer gedrapeerde Ouirgane (1000m) uit.
Het is pas onze tweede fietsdag en we zijn zo ongeduldig als een naaktslak in volle zon om aan deze beklimming te beginnen.DSC07784

De R203 is hier nog twee auto’s breed, het is bewolkt en er staat geen noemenswaardige wind. “Hola ! Zei ik bewolkt ?” Jazeker, en nog van die omvangrijke wolken ook. “Goed, dan wordt het niet te heet en hoef ik die smeuïge zonnecrème niet op mijn vel smeren” denk ik nog terloops.
De weg volgt mooi de kronkelende rivier en al vrij snel voel ik druppels uit het zwerk vallen. Het is begin mei en normaal gezien zou een mens hier na het beklimmen van zijn fiets er onmiddellijk weer steendood moeten afvallen van de hitte. Vandaag niet dus. “Geen enkele bevolkingsgroep zo vertrouwd met de regen als de Vlamingen” lachen we. We diepen onze regenjas uit de tassen en rijden vrolijk verder tot we amper 10 km verder terug gedruppel krijgen.

DSC07803
net weer een klauterpartij gehad

We zien in de bocht twee bepakte fietsen staan en zetten de onze ernaast. Hanneke en Marius, twee noordelijke laaglanders zijn aan hun vierde week Marokko bezig en zijn wegens gebrek aan degelijke regenjassen (opgestuurd naar Nederland want: “we hebben nog geen dag regen gehad“) onder een boom gevlucht. We keuvelen wat wanneer plots zonder waarschuwing een vuistgrote steen tussen ons door stuitert. Het ding is nog zo welopgevoed dat het ons niet raakt. We zijn toch flink geschrokken. In de verte horen we het eerste gerommel. Thor is duidelijk uit zijn hemels bed opgestaan en slecht geluimd. Na de bui rijden we verder.

DSC_0102
pure chocolademelk

H&M zijn duidelijk al goed ingefietst want ze halen ons vlotjes in. Dat doen wij later ook wanneer ze foto’s staan te nemen. Zo gaat het de hele dag door, dat jojo-gefiets onder-broken door fellere regenbuien en naderend onweer.
Tot we aan de afslag naar de Tin Mal moskee “voorgoed” afscheid nemen want ze willen ergens in de buurt logies zoeken. Katrien en ik fietsen verder nu toch al iets meer verontrust door wat zich allemaal afspeelt boven onze gehelmde hoofden.
Een flink eind voorbij Ijoukak gaat een eerste maal een rood alarm af: er barst een hevig onweer los, gepaard gaande met felle windstoten. Hier valt helemaal niet in te fietsen en 25 minuten lang schuilen we onder een balkon. In geen tijd gutst het water in beken langs en over de weg. De ezel op het lapje grond aan de overkant van de weg kijkt ons onderzoekend aan als waren wij de aanstokers van dit meteorologisch geweld.

DSC07795
serieuze hagelstenen

Een paar km verder gaat een tweede alarmbel af: een gesloten slagboom ! De auto met drie lokale Marokkaanse inboorlingen voor de slagboom gebaren dat er verderop iets niet is zoals het zou moeten zijn. Wij denken dat ze ons duidelijk willen maken dat er verderop sneeuw is gevallen, wat niet zo vreemd zou zijn gezien de verse sneeuw die op de hogere bergflanken ligt te flonkeren. Toch duwt de bestuurder de slagboom omhoog en rijdt verder kort daarop gevolgd door ons. Een heel eind verder rijdt diezelfde wagen ons bergaf tegemoet. De mannen zwaaien en gesticuleren druk naar ons en rijden ons voorbij. “Het blijkt erg genoeg voor auto’s” zeg ik tegen Katrien en al snel komen we op de plaats des onheils. Het ziet er inderdaad niet goed uit. Een kolkend chocolademelk-bruin riviertje loopt dwars over de weg. Over een afstand van ongeveer 100 meter liggen kleine en grote rotsblokken op de weg en een moddertapijt zuigt de schoenen van je voeten wanneer je er door baggert. Toch zoek ik een tijdje naar een veilige doorgang in de chocolademelk-stroom en net op het moment dat ik een doenbare passage vind, arriveren H&M ook op de plek (ze hadden beslist om toch maar door te fietsen). We helpen elkaar met eerst de bagage over te dragen en vervolgens de fietsen. De weg verderop ziet er berijdbaar uit. Een lichte euforie maakt zich meeDSC07802ster over ons. We hebben de grote hindernis overwonnen !
Door de bijna onophoudelijke regen zijn we alle vier inmiddels goed doorweekt maar we zijn nu niet meer te stoppen. We moeten wel doorgaan. In de volgende bocht krijgen we een mentale dreun van jewelste: een gelijkaardige modderbrij-rotsblok-chocolademelk versperring ! Voor we ook maar aan een route beginnen door deze chaos moeten we dekking zoeken voor een bombardement van knikker-grote hagelstenen. Eén van die onderkoelde ondingen veroorzaakt zelfs een bloedende wonde bij impact op Katriens hand. Helaas valt er geen beschutting te vinden en belaagd door de hagelstenen klauteren we over deze tweede landverschuiving. Het vergt heel wat van onze slinkende krachten én tijd. Wat volgt is een opeenvolging van grote en kleinere versper-ringen. Wanneer DSC07799we rond 20.15 u. voor een zoveelste hagelbui met onweer rillend van de kou schuilen met zijn vieren beseffen we dat we ons stilletjes aan in een zeer precaire toestand aan het bevinden zijn. Het bliksemt nu bijna constant en het kleine boompje waar we allen gehurkt onder zitten, plooit bijna in twee door de gierende wind. Het is nu donker en we denken nog ongeveer vijf km te moeten overbruggen.
Met onze fietslichtjes banen we ons een weg in het duister maar omdat we al op 2100 m hoogte zitten, komen we tot overmaat van ramp met onze kop in de wolken terecht. De lichtbundel die onze led lampjes voor zich uit strooien zorgt voor een grijs ondoordringbaar gordijn waarbij Katrien die achter me rijdt/klautert me op 2 meter afstand al niet meer ziet. Geregeld lopen we links van de weg tegen de bergwand aan of zien op het laatste nippertje dat we aan de rechterkant van de weg beland zijn. Zwalpend en sleurend komen we rond 21.00 u. aan een splitsing met een verlaten ruïne. We besluiten om nog maar eens te schuilen voor een nieuwe hagelbui en ook wat te wachten op onze Nederlandse vriendjes die de laatste honderden meters een groot gat hebben laten vallen. Na 15 minuten geschuild te hebben zien we hun lichtjes nog altijd niet opdoemen in het zwart dat ons omringt. “Ik ga eventjes een stukje teruglopen of ik ze zie of hoor afkomen” zeg ik tegen Katrien en ik wandel zonder fiets een heel stuk terug maar zie alleen maar de bliksems die kort de bergen en de weg voor me in een griezelig blauwachtig licht doen baden. Zijn ze teruggekeerd naar een gestrande vrachtwagen die we een tijdje geleden gepasseerd waren ? Of erger; zijn ze ergens in of af gesukkeld ? Ik krijg een zeer naar gevoel maar moet om ons eigen hachje te redden terugkeren naar Katrien.

Terug bij Katrien wijst ze ergens in de duisternis en vraagt: “zie je daar geen lichtje ?” Eerst zie ik niets maar dan kort zie ik een vaag schijnsel een stuk hoger dan waar wij staan. “Zou dat de Auberge kunnen zijn ?” Ik hoop het vurig. Het kan nu écht niet ver meer zijn. Verkleumd van het oponthoud rijden we verder omhoog, de ogen gefixeerd op de plots opdoemende randen van de weg en het vage schijnsel rechts voor ons dat gaandeweg en in tussenpozen sterker wordt. Eindelijk, na bijna 13 uur op en aan de fiets worden we om 22.15 u. hartelijk ontvangen door Mustapha die ons verwachtte en behoorlijk bezorgd was. Hij bekommert zich over ons als waren we zijn bloedeigen dochter en zoon. Een zalig haardvuur en twee bij gesleurde gaswarmers, hete thee en soep en een omelette Berbère zorgen ervoor dat we in recordtijd opgewarmd zijn. We vertellen hem over onze Nederlandse vrienden en onze bezorgdheid en zien hem wel 20 keer naar de deuropening gaan om te kijken of ze er nog niet aankomen. Maar dat gebeurt niet. Mustpha belt zich bijna een hernia. Plots komen drie in capes gehulde Marokkanen binnengestapt die H&M langs de kant van de weg in plastic gewikkeld hadden zien zitten. Doorweekt en onder-koeld zaten H&M aan de rand van de weg DSC07806de dageraad af te wachten. Ze gaven niet de indruk met de drie passerende Marokkanen mee te willen gaan naar de nabijgelegen auberge. Dat bleek later een misverstand te zijn want H&M wilden wel degelijk mee maar moesten nog de fietsen sluiten en een tas meenemen en dat werd door de communicatieproblemen geïnterpreteerd als :”dank u, we blijven hier wel“.
Omstreeks middernacht arriveerden ze dan eindelijk te voet in de Auberge Haute Vue.

Zo zie je maar hoe noodweer in de bergen een relatief gemakkelijke bergtrip in geen tijd in een heuse nachtmerrie verandert.

De volgende dag hadden we graag verder gefietst naar Taroudant maar dat bleek niet mogelijk omdat ook die kant van de pas compleet dicht zat met modder en aardverschuivingen. Tijdens die fameuze onweersdag/nacht had een bulldozer de hele nacht doorgewerkt om de weg vrij te maken richting Asni-Marrakech, maar hij stopte zijn werkzaamheden op de pashoogte want daar begint een andere provincie.

Georgië en Armenië (sept-okt ’16)

GeorgiëArmenië

Na de grote vakantie vertrekken we voor onze maandelijkse portie fietsavontuur naar Georgië en Armenië. Met Turkish Airlines vliegen we via Istanbul naar Tbilisi, hoofdstad van Georgië. Van daaruit klimmen we eerst de Kaukasus in om dan via het zuiden naar Armenië te fietsen. Misschien rijden we zelfs door de onlangs in het nieuws gekomen enclave Nagorno Karabach, maar we zien wel ter plaatse als dat nog tot de mogelijkheden behoort. Maar excuseert u ons nu vooral, we gaan eerst nog een zomertje lang werken vooraleer we ons in dit avontuur storten.

Henkatrien